Sépiolite

Vitrine A1 Echantillon 6280

Cette curieuse sculpture qui fait penser à celles d’Henry Moore est une masse nodulaire d’écume de mer appelée « Lületaşı » en Turquie où se trouve le gisement. La forme arrondie provient du fait que le nodule est débarrassé de la croûte brunâtre qui le recouvrait. L’écume de mer est une matière constituée par l’enchevêtrement tridimensionnel de longues fibres d’un silicate de magnésium hydraté appelé sépiolite (étymologiquement « os de seiche » en relation avec la légèreté de la matière), d’un diamètre inférieur à 2 millionièmes de mètres. Les fibres de longueur variables sont regroupées en paquets. Cet arrangement très lâche et pouvant emprisonner beaucoup d’air confère au matériau des propriétés d’isolant thermique et explique la faible densité du matériau dont certains blocs peuvent flotter sur l’eau à la manière de l’écume de mer, d’où le matériau commercialisé tire son nom. Bien que faisant partie du groupe des minéraux argileux et des phyllosilicates (silicates à tétraèdres en feuillets) la sépiolite montre une structure cristalline en alternance de rubans et de canaux qui lui confère des propriétés zéolitiques (Tectosilicates possèdant dans leur maille élémentaire des canaux et des cages pouvant accueillir des ions et des molécules et qui, de ce fait, peuvent servir d’échangeurs de cations, de tamis moléculaires ou encore de substrats de catalyse). L’eau adsorbée dans les canaux du cristal de sépiolite passe sous forme de vapeur au delà de 300° Celsius. La structure de la sépiolite s’altère à partir de 600°Celsius et se détruit progressivement à partir de 700°C en se transformant partiellement en enstatite un minéral de la famille des pyroxènes. Cette stabilité mécanique jusqu’à des températures élevées ainsi que le caractère d’isolant thermique expliquent son utilisation comme matière première pour la fabrication de fourneaux de pipes à tabac. (dites « pipes en écume de mer »)

 

 

Sépiolite - MINES ParisTech
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Musée de Minéralogie

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